Барбара «детка» Кушинг Мортимер Палей была признанной американской  иконой стиля и светской львицей. Прозвище «детка» (уменьшенное имя Бэйб) получила еще при жизни и именно под ним стала известна.

Родилась Барбара Кушинг 5 июля 1915 года в Бостоне, штате Массачусетс, ее отцом был хирург и уважаемый профессор Харви Кушинг. Семья девушки была обеспеченной, обе старшие сестры составили удачные партии — одна из сестер, Бетси Кушинг, даже стала женой сына президента Франклина Рузвельта. Сестер за их успех и красоту в обществе окрестили  прозвищем  «сказочные сестры Кушинг».

Барбара закончила Уинзорскую школу в Бостоне в 1934 году и в том же году в Бостоне была впервые представлена публике на балу дебютантов. Она буквально сразу же привлекла к себе внимание общества, что ознаменовало начало ее социальной карьеры. И в самом деле, для славы у Барбары были все задатки — красота, манеры, аристократичные корни и изумительное чувство стиля, которое в дальнейшем прославило ее. 

В 1938 году Барбара Палей становится модным редактором знаменитого журнала Vogue в Нью-Йорке. В это же время в 1940 году она выходит замуж за нефтяного магната Стэнли Грэфтона Мортимера и получает неограниченный доступ в мир высокой моды, заводит знакомство с дизайнерами, скупает брендовые вещи. И это приносит плоды: ее слава растет.

В 1941 году Барбара была второй среди самых модных женщин в мире по версии журнала Тайм. Первое место в рейтинге досталось Уоллис Симпсон. Кушинг продолжила возглавлять список самых стильных персон в 1945 и 1946 годах, занимая уже лидирующее первое место.  

В 1946 году супруги развелись, причем Барбара получила щедрые отступные и собственное поместье. Уже через год завидная невеста  снова вышла замуж.  Вторым мужем дивы стал основатель CBS, Уильям С. Палей, баснословно богатый человек. По мнению их современников, брак был обоюдно выгоден для обоих: Барбара получила блестящее положение в обществе, а ее супруг благодаря аристократичному положению жены смог проникнуть в высшие светские круги. 

Тем не менее, их семейную жизнь вряд ли можно было назвать счастливой, ведь роль Барбары сводилась к роли хозяйки светского салона. Муж не уделял ей особого внимания, порой открыто флиртовал с е подругами, в то время как Барбара должна была исполнять все его капризы и развлекать гостей, создавая вокруг блестящую богемную обстановку.

После второго замужества в 1947 году Барбара Палей покидает свой пост в Vogue и погружается в светскую жизнь. Вместе с супругом они сняли элегантную квартиру в St. Regis и пригласили легендарного дизайнера интерьеров Билли Болдуина для ее декорирования. Для приемов гостей пара использовала уединенное поместье на озере Сквам в Нью-Гемпшире.

Барбара в этот период жизни сблизилась с писателем Трумэном Капоте, они стали близкими друзьями. Для Капоте Барбара стала настоящей музой, именно с нее он срисовал образ для фильма «Завтрак у Тиффани». Он сам так высказывался о ней: «Я влюблен был в нее безумно! Она была просто потрясающей. Из числа двух или трех наваждений моей жизни, но только в ней мне нравилось абсолютно все. Считаю, она — одна из трех величайших красавиц в мире, две другие — Глория Гиннесс и Грета Гарбо. А Бэйб — самая прекрасная».

Однако после выхода скандальной книги Капоте, разоблачающей тайны его друзей, среди которых были нелестные публикации и о семье Барбары, дива прекратила общение с ним. Позднее она заявит, что тяжело переживала предательство друга, который подло обманул ее доверие и напечатал тайны, рассказанные ему по секрету. Из всех моих друзей,  — говорила Бэйб,  — он единственный, кого я подпустила достаточно близко, чтобы позволить ранить меня.

Любовь к моде и нарядам не оставляла Барбару. Она регулярно покупала целые коллекции домов Givenchy и Valentino, поддерживая статус иконы стиля. В 1958 году она даже возглавила Международный Зал Славы лучших нарядов. Миллионы женщин подражали ей, каждый ее выход бурно обсуждался. Так, однажды появившись на прогулке с шарфом, небрежно обвязанным около сумки, она произвела сенсацию и на следующий день тысячи женщин повторили данный стилевой прием.

Стиль её был сдержанным и изысканным одновременно, идеальным буквально до мелочей. Барбара умела сочетать в одном образе роскошные дизайнерские вещи и простые украшения. Она отлично подбирала аксессуары и уделяла внимание деталям, например, грамотно дополняла шерстяное приталенное платье зеленого цвета яркой сумочкой, расставляя необходимые акценты.

В 1974 году у самой стильной женщины эпохи был обнаружен рак легких. Причиной послужила привычка к курению и напряженная жизнь с выматывающими постоянными светскими раутами и стремлением поддерживать свой статус дивы. 

Узнав о своем диагнозе, Барбара поразила окружающих, принявшись самостоятельно  планировать свои похороны. Она даже заказала меню для похоронного обеда, распределила вещи между друзьями и составила распоряжения насчет имущества. 

Барбара Палей скончалась от тяжелого рака легких 6 июля 1978 года, на другой день после наступления ее 63-летия. Она была похоронена на Мемориальном кладбище церкви Святого Иоанна в  Нью-Йорке. В 1990 ее муж Уильям Палей также был захоронен рядом с ней.

После ее смерти о ней так говорил Трумен Капоте: «У Бэйб Палей есть лишь один недостаток: она идеальна. Во всем остальном она идеальна».