Разнообразие сюжетов, представленных на полотнах художников порой поражает воображение. Это религиозные мотивы, бытовые сцены, ритуалы, коронации, боевые сражение и многое другое. Но особую роль занимают античные мифы и легенды. Геракл, Венера, Персей, Андромеда, Посейдон – эти и другие древнегреческие и древнеримские боги не раз оказывались на полотнах самых известных живописцев. 

Сандро Боттичелли «Рождение Венеры», 1484. 

«Рождение Венеры» по праву можно назвать шедевром эпохи Возрождения. В основу этой картины лег древнеримский миф о восхождении богини красоты и любви Венеры на сушу. Существует две версии рождения Венеры. Согласно первой, она является дочерью бога неба и отца всех богов Юпитера и богини дождя Дионы. Другая версия гласит, что Венера родилась из морской пены. Именно этому чудесному рождению и посвящен античный миф и работа Боттичелли. Венера лежала на большой голубой пенящейся волне, которая своим видом больше походила на колыбель младенца. Там ее и увидели океанические нимфы. Они перенести богиню в свои коралловые рифы, где взрастили ее как родное дитя. Нимфы ухаживали за Венерой и обучили ее всему тому, что знали сами. Когда воспитание Венеры было завершено, нимфы решили, что настало время представить богиню богам. Они подняли ее над морской гладью, уложили на большую волну и вверили заботам Зефира – теплого ветра –, который донес Венеру до берегов острова Кипр. 

Сандро Боттиччели взял этот сюжет за основу своей картины, изобразив Венеру, которая прибывает на ракушке к берегу. Бог Зефир, дует на раковину, чтобы Венера быстрее оказалась на земле. Встречает на берегу прекрасную богиню одна из граций.

Венера у Боттичелли представлена как идеал: это женщина с правильным, красивыми чертами лица, в который сочетается гармония, умиротворение, спокойствие и безупречность. На ее лице прослеживается оттенок печали, ведь она навсегда прощается с нимфами, что воспитали ее. На ее плечи спадают длинные пряди прекрасных золотистых волос, которые развивает ветер. 

Микеланджело Караваджо «Нарцисс у ручья», 1598-1599. 

В своей работе Караваджо обращается к древнегреческой мифологии. Согласно мифу, Нарцисс – это сын беотийского речного бога Кефисса и нимфы Лириопы. Молодой человек был невероятно красив и хорош собой, поэтому ни одну женщину он не считал по праву достойной быть его спутницей жизни. Нимфа Эхо, однажды встретившая Нарцисса, полюбила его всем сердцем, но была отвергнута. Не выдержав горя, нимфа высохла так, что от нее остался только голос. Желая отомстить Нарциссу, Эхо взывает к Немезиде и просит помощи. Нимфа просит у богини возмездия наказать Нарцисса: «Пусть же полюбит он сам, но владеть да не сможет любимым!», и та внимает ее просьбам.

Однажды во время охоты Нарцисс спускается к ручью с кристально чистой водой. Там он видит свое отражение и под чарами Немезиды влюбляется в самого себя. Любовь юноши оказывается столько сильной, что он больше не может оторваться от отражения ни на секунду. Так, сидя у реки и вглядываясь в водную гладь, отражающую его облик, он умирает от голода и страдания. После его смерти нимфы приходят к тому самому ручью, но тела Нарцисса там не находят. На том месте, к которому он был прикован, вырос красивый цветок – нарцисс. 

Перенося этот миф на холст, Караваджо прибегает к следующему приему. Картина словно разделена на две части: это реальность и отражение в ручье — зеркало. Нарцисс опирается на руки и руки реальные образуют с отражением круг, что говорит о невозможности разделить внутреннее и внешнее. Отражение у Караваджо олицетворяет внутренние содержание — душу. На картине это отражение темное, мрачное, как и сама душа юноши. 

Франсиско де Сурбаран «Геракл побеждает Лернейскую гидру», 1634.

Геракл является одним из самых известных персонажей в античной мифологии. Сын Зевса и Алкмены, полубог, получеловек.  Он известен своими двенадцатью подвигами, одним из которых связан с Ларнейской гидрой. Гидра была ужасным чудовищем, внешне походящим на огромную змею, но имевшую девять драконьих голов. Каждая из голов выпускала ядовитое дыхание, вдохнув которое, любой был обречен на смерть. 

Эврисфей – брат Геракла – послал того убить гидру. Но сразить чудище было не так просто: каждый раз, отрубая ей голову, на ее месте вырастало две новых. На помощь Гераклу пришел его друг Иолай. Как только Геракл отрубал одну из голов чудищу, Иолай тут же прижигал то место, где должны вырасти две новые. Однако и у гидры оказался помощник: из болота выполз огромный рак и впился своими клещами в ногу Геракла. Но верный друг Иолай заметил это и убил рака. Согласно мифу, сама Гера прислала рака на помощь девятиглавому чудовищу: она ненавидела пасынка и тайно желала его смерти. Считается, что в благодарность за помощь гидре, Гера отправила рака на небеса, так и появилось созвездие рака. 

Сурбаран изобразил не только поединок Геракла с ларнейской гидрой, художник написал целую серию картин, посвященных подвигам получеловека-полубога. Художественные критики отмечают, что именно эти работы, изображающие античные мифы, в полной мере показывают мастерство Сурбарана и его умение писать человеческое тело. За серию этих картин автор получил от короля Испании Филипа IV звание придворного художника.

Никола Пуссен «Триумф Амфитриты», 1635.

В древнегреческой мифологии Амфитрита является дочерью морского бога Нерея и его жены Дориды. Богиня отличалась невероятной красотой. Однажды, на берегу острова Наксос она водила хоровод со своими сестрами-нереидами, где ее заметил Посейдон. Бог всех морей был пленен красотой Амфитриты и пожелал, чтобы та стала его женой. Однако Амфитрита боялась выйти за него. По одной из версий это было связано с тем, что он пытался ее похитить, по другой, из-за неравенства в иерархии богов. Не желая стать спутницей Посейдона, богиня спряталась во владениях титана Атланта, в одной из далеких пещер океана. Долго Посейдон пытался отыскать прекрасную деву, но все поиски оставались безуспешными, пока в один день, посланный им дельфин не нашел Амфитриту в убежище Атланта. 

Девушке пришлось выйти за Посейдона и жить в золотом дворце в морских глубинах. Там она родила Посейдону сына Тритона и дочь Роду. А дельфин, отыскавший богиню, оказался в числе небесных созвездий. Именно этот древнегреческий миф лег в основу картины Пуссена. Известно, что полотно Пуссена находилось в коллекции Екатерины Великой, и, очевидно, было выполнено художником для кардинала Ришелье.

Изображалась Амфитрита мчащейся по морю на колеснице в сопровождении других нереид и тритонов. Почиталась вместе с Посейдоном. Амфитрита часто встречается не только на полотнах художников, но и изображается на вазах и мозаиках. Изображена богиня чаще всего в обществе Посейдона и различных морских божеств. Одна из лучших ваз с ее изображением — «Амфитрита и дельфин» (5 в. до н. э.), которая находится в Эрмитаже.

Рембрандт ван Рейн «Похищение Ганимеда», 1635. 

Ганимед согласно греческой мифологии является сыном троянского царя Троса и Каллирои. Полотно Рембрандта ван Рейна «Похищение Ганимеда» является изображением легенды, пришедшей к нам из Древней Греции. Это еще один миф, повествующий нам о том, что красота – далеко не всегда является благословением, а чаще обрекает на страдание. Согласно этой легенде, юноша был невероятно красив и привлекателен, увидев его, Зевс был поражен красотой Ганимеда и его охватила зависть. Тогда громовержец принял облик орла и спустился в мир смертных, чтобы похитить юношу. 

На картине преобладают темные, мрачные тона. Такой выбор совсем не случаен: Рембрандт намеренно выбрал такую палитру, чтобы передать страх ребенка, который оказался стиснут когтями большой и хищной птицы, уносящей его далеко ввысь. Орел, схвативший Ганимеда за руку, также изображен в темно-коричневых тонах.

Рембрандт не раз обращался к античным мифам, которые послужили сюжетами для его картин, но его всегда отличала одна деталь: мифологические сюжеты в картинах Рембрандта насыщены реализмом. На полотне перед нами изображена жизнь древних греков, но Рембрандт передает античность лицами современных голландцев. Художник не принимал в живописи идеализированных форм, для него было важно изображать действительность такой, какая она есть, вне зависимости от того, отражает ли картина современные реалии или быт античности.