Уолт Уитмен – один из любимых авторов американской публики. Сегодня читатель считает его классиком американской поэзии, однако современники по праву называли его бунтарем и реформатором, а его стихи неоднократно попадали под самую жесткую критику. Газеты не раз писали, что Уитмен «ничего не смыслит в искусстве», а популярный американский священник назвал его «грязнейшим животным нашей эпохи». Но почему творчество так горячо любимого сегодняшним американцем (и не только) поэта получило столько критических замечаний в XIX веке? 

Секс

Уитмен не боялся описывать романтические отношения во всех подробностях, что было чуждо консервативному обществу того времени. Автор поэтично описывал мужское тело и даже упоминал о наслаждении от самоудовлетворения, что вызывало шквал критики со стороны цензоров. Его обвиняли в уничижении человеческого достоинства. Стихи поэта обнажали и натуру самого автора, а именно его сексуальную ориентацию. Об этом можно судить по стихотворению «Песнь о себе», содержащему откровенно-эротичные описания мужского тела. Современники говорили, что у Уитмена с собой всегда была записная книжка, в которой он записывал имена, приметы, внешние особенности встречающихся ему мужчин:

Джордж Фитч — мальчик-янки — водитель… Симпатичный высокий парень, курчавые волосы, черноглазый…

Дэн’л Спенсер… что-то женственное… спал со мной 3 сентября…

У Калвер, мальчик в ванне, 18 лет…

Об отношения Уолта Уитмена известно немного. В 1865 году он познакомился с трамвайным вагоновожатым Питером Дойлом. 

«Мы как-то сразу сошлись. Я положил руку ему на колено. Мы все поняли. Он не сбежал до самого конца путешествия, всю обратную дорогу он был со мной»

Их связь продолжилась до 1892 года, до смерти Уитмена. 

Подобного рода связи в XIX веке были настоящим скандалом, поэтому Питеру и Уолту приходилось их всячески скрывать. Упоминая о своем возлюбленном в своих записных книжках, Уитмен использовал шифр «16.4». Это были закодированные инициалы Дойла: «Р» — шестнадцатая буква английского алфавита, a «D» — четвертая. 

«Путь к поэзии»

Основным детищем поэта стал сборник стихов «Листья травы». При жизни автора книгу переиздавали шесть раз, при этом в сборник включались все новые и новые циклы стихотворений. Уолт Уитмен не раз говорил, что он и его произведения – это симбиоз, а сборник «Листья травы» – его биография. Во многом это действительно так, однако жизнь автора не была столь поэтична, как может показаться на первый взгляд. У поэта была большая семья: восемь братьев и сестер. Двое из них имели серьезное душевное расстройство. Сам Уитмен на протяжении всей жизни мог похвастаться отменным здоровьем. Единственное, что вгоняло поэта в состояние меланхолии, была кабинетная работа. До того, как Уитмен стал заниматься поэзией, он несколько лет преподавал в одной из школ на Лонг-Айленде, где он и родился. Поэт вспоминал, что, проведя несколько часов за проверкой работ учеников, он начинал терять вкус к жизни. 

Семья Уитмена занималась крестьянским трудом и имела небольшую ферму. Однако Уолта всегда тянуло в город, и он считал себя именно городским жителем.

«Каждому человеку должно хотя бы какое-то время в молодости провести в кипучем мире больших городов». 

Именно в городе Уитмен начал активно погружаться в творческий процесс, и его талант раскрылся в полной мере. В 1849 году он приступил к работе над первым изданием «Листьев травы», сборником, принесшим ему мировую известность.

«Сын Манхеттена»

Произведения, вошедшие в «Листья травы» – настоящие оды Америке, восхваляющие эту обитель демократии. Уитмен воссоздал реальность современного мегаполиса. Поэт называл Нью Йорк «олицетворением всеобщих связей в мироздании». Уитмен изображал и описывал город с репортерской точностью, особое внимание уделяя деталям. Автор воспевал чудеса техники: несущийся на огромной скорости «горластый красавец»-локомотив, описанный в одном из стихотворений, был для Уитмена символом прогресса. 

Лирический герой – собирательный образ американца. Для него характерны демократические взгляды, оптимизм, способность выстраивать доверительные, дружеские отношения с людьми и сохранять восторг перед жизнью даже в самые темные времена.

«Песня о себе», вошедшая в первое издание «Листьев травы», является автопортретом Уитмена. Лирический герой здесь все тот же рядовой американец, которым считал себя и Уитмен. Это человек, который полон душевных сил и жизнелюбия, который наслаждается настоящим и верит в великое будущее своей страны. Уолт Уитмен всю свою жизнь считал себя «сыном Манхэттена»: человеком, разделяющим ценности, убеждения, радости и невзгоды каждого американца. Уитмен никогда не противопоставлял свое восприятие мира и действительности окружающей среде: жизнь американца была для него единственно возможным вариантом существования. Поэт от имени «сына Манхеттена» стремился говорить голосом миллионов своих соотечественников, голосом американского народа. 

«Поют рабочие, каждый свою песню, сильную и зазывную.

Плотник — свою, измеряя брус или балку,

Каменщик — свою, готовя утром рабочее место или покидая

его ввечеру…»

«И превыше всего в этом городе крепкая ценилась любовь,

И каждый час она сказывалась в каждом поступке жителей

этого города,

В каждом их слове и взгляде»

В юности Уитмен успел познакомиться с трудом простого рабочего. Он освоил ремесло плотника, работал наборщиком, учителем начальной школы и репортером. Поэт не получал специализированного образования, однако это не мешало ему изучать науки самостоятельно. Во многом на формирование его личности и его мировоззрения повлияла философия Эмерсона, который поддерживал идею естественной эволюции. Помимо Эмерсона, Уитмен также увлекался работами французского историка «Мишле». Поэт неоднократно отмечал его работу «Народ», в которой большое внимание отводилось концепции социализма и интерпретации исторических событий как свободного творчества масс. 

«Все жизни и смерти, все в прошлом, все в настоящем и

будущем —

Все обняла бесконечная эта общность, как обнимала всегда

И как будет всегда обнимать, и объединять, и заключать в себе»

Уолт Уитмен был убежден, что в каждом человеке заложено божественное начало. Именно поэтому братство является естественным, необходимым и конечным продуктом человеческих взаимоотношений в социуме. Критики не раз называли Уитмена «певцом мировой демократии», объединившего в своих стихах людей труда, позитивных наук, а также любовь и товарищество. Патриотические мотивы, так часто встречающиеся в стихах Уитмена были и остаются близки читателю. Строки из его стихотворений, например, «Слышу, поет Америка…», впоследствии ни раз использовались в рекламных роликах. 

В период Гражданской войны Уолт Уитмен заинтересовался личностью Авраама Линкольна. Тогда поэт работал санитаром в Вашингтоне и часто видел президента и его конную гвардию на улицах города:

«Я ясно видел лицо Авраама Линкольна, темное от загара, с глубокими морщинами и всегда обращенными на меня глазами, в которых заметно выражение глубокой скрытой грусти. В классическом понимании красоты в нем нет ничего красивого, но глазу великого художника в нем открывается ценный образец для наблюдения, пир духа и источник вдохновения».

В 1865 году Уитмен воспел Линкольна в стихотворении «О, капитан! Мой капитан!». Позже строки из этого стихотворения прозвучали в фильме «Общество мертвых поэтов», вышедшего на экран в 1989 году.